espionnage ou manœuvre électorale?

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La décision américaine de fermer mercredi le consulat chinois à Houston a surpris. Non seulement parce que c’est sans précédent dans l’histoire des relations diplomatiques entre les deux pays, mais aussi parce que les motivations pour attaquer cette délégation restent floues.

A Houston, les Chinois ont un problème. Washington a annoncé, mercredi 22 juillet, la fermeture du consulat chinois dans la ville du Texas dans les soixante-douze heures. Cette décision est sans précédent depuis que les deux pays ont commencé à entretenir des relations diplomatiques en 1979. Elle s’inscrit dans un contexte d’escalade des tensions entre les deux superpuissances, engagées dans une bataille pour la suprématie commerciale, diplomatique, technologique et même. spatial.

Officiellement, la fermeture du consulat était motivée par la lutte contre «les opérations massives et illégales d’espionnage et d’influence chinoise [sur le sol américain, NDLR]”, a précisé le département d’État [l’équivalent américain du ministère des Affaires étrangères]. La veille, les États-Unis avaient révélé la mise en accusation de deux ressortissants chinois qu’ils accusent d’être des pirates informatiques ayant volé des informations à plusieurs groupes et entités américains, notamment des laboratoires de recherche travaillant à développer des traitements contre le Covid -19 au profit du gouvernement chinois.

Un consulat dans le viseur du FBI

La délégation chinoise à Houston serait ainsi considérée comme un nid d’espions. Plus que les quatre autres, qui sont à Los Angeles, San Francisco, New York ou Chicago? Marco Rubio, le sénateur républicain de Floride, en est convaincu. “Le consulat chinois à Houston n’est pas un bâtiment diplomatique. C’est le cœur du vaste réseau d’espions mis en place aux Etats-Unis par le Parti communiste chinois”, a-t-il déclaré sur Twitter … Sans donner plus que des détails.

David Stilwell, secrétaire d’État adjoint pour l’Asie de l’Est et le Pacifique, a pris sur lui d’entrer dans les détails. Ce responsable américain accuse l’Armée populaire chinoise “d’envoyer des étudiants chinois, officiellement ou non, dans des universités américaines pour suivre des cours qui permettront à Pékin de pousser son avantage militaire dans le monde. Et le consulat de Houston est là.” L’épicentre de tout cela. activités », rapporte le quotidien de Hong Kong South China Morning Post.

Il a déclaré au New York Times que le consul général chinois Cai Wei avait été contrôlé à l’aéroport de Houston avec de faux papiers d’identité à la fin du mois de mai, escortant des ressortissants chinois pour prendre des vols charters. (c’est-à-dire vols non réguliers) vers la Chine.

Le FBI s’intéresse également au consulat de Houston dans le cadre de plusieurs enquêtes, a appris le New York Times. Des diplomates chinois sont soupçonnés d’avoir cherché à envoyer illégalement des documents de recherche obtenus dans des laboratoires de la région en Chine et d’avoir fait pression sur des ressortissants chinois aux États-Unis pour que Pékin souhaite retourner dans le pays.

Pression des diplomates chinois

Plus généralement, l’emplacement de Houston peut être considéré comme stratégique. La ville abrite l’un des plus grands centres spatiaux de la NASA et est située au cœur de la région pétrolière américaine.

“Plusieurs incidents impliquant des sociétés énergétiques américaines en relation avec le consulat ont été relevés dans le passé”, a déclaré sur Twitter Bill Hayton, un expert des questions énergétiques en Asie à Chatham House, un groupe de réflexion basé à Londres. . Contacté par e-mail, ce chercheur a précisé “qu’entre 2006 et 2009, le consulat avait fait pression sur les compagnies pétrolières américaines actives dans la région de la mer de Chine méridionale, dont Hunt Oil et Pogo”. Pour lui, une des missions des diplomates chinois au Texas serait “de suivre les projets qui pourraient intéresser Pékin des entreprises américaines du secteur de l’énergie”.

Autant d’actions qui peuvent être considérées comme hostiles, mais qui ne constituent pas une preuve accablante du rôle du consulat de Houston en tant que centre névralgique du renseignement «made in China». Donc, certes, par définition, le secret entourant l’espionnage implique que l’image complète de ce que les diplomates chinois sont soupçonnés ne sera probablement jamais révélée. Mais “ce consulat n’a pas, à ma connaissance, la réputation d’être un nid d’espionnage particulièrement important”, a déclaré Danny Russell, qui s’est occupé des questions d’Asie du Sud-Est et du Pacifique au département d’État jusqu’en 2017.

Surtout, si l’objectif est vraiment de limiter le vol de technologie, “les Etats-Unis auraient fait beaucoup mieux pour fermer le consulat chinois à San Francisco qui est responsable de tout ce qui touche à la Silicon Valley”, estime Jeff Moon, un ancien américain. représentant commercial de la Chine, interviewé par CNN.

Satisfaire la base électorale républicaine

Pour lui, cette décision de Donald Trump a plus à voir avec la politique intérieure qu’avec l’espionnage. Ce n’est pas un hasard si le consulat de Houston est le seul dans un État contrôlé par les républicains et où Donald Trump a encore un léger avantage dans les sondages sur son adversaire démocrate, Joe Biden. C’est une manière pour le président de satisfaire et de mobiliser son électorat “qui réclame toujours des sanctions contre la Chine”, estime le site Vox.

Cette fermeture du consulat est aussi le meilleur moyen de faire le maximum de bruit politique tout en prenant le minimum de risque diplomatique. Le système des relations diplomatiques entre la Chine et les États-Unis signifie que chaque délégation dans un pays a son équivalent dans l’autre. Le consulat “frère” de celui de Houston est situé … à Wuhan. Il n’a pas rouvert depuis le début de la pandémie, et si Pékin décidait de le fermer, dans une logique œil pour œil, consulat pour consulat, «cela ne poserait pas de problème logistique ou diplomatique particulier à Washington», souligne CNN.

Pékin devrait encore jouer le match. Pour l’heure, les autorités chinoises sont furieuses et il semble qu’elles envisagent plutôt de fermer le consulat américain à Chengdu, estime le South China Morning Post. Ce serait un coup diplomatique beaucoup plus dur pour Washington, car cette délégation s’occupe de toutes les questions relatives au Tibet. En voulant plaire à sa base, Donald Trump aurait privé le pays d’une précieuse source d’informations sur l’une des régions les plus politiquement sensibles d’Asie.





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