La basilique Sainte-Sophie, la «merveille des merveilles» à trois vies

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À Istanbul, la basilique Sainte-Sophie, que le président turc, Recep Tayyip Erdogan, souhaite convertir en mosquée, est un joyau architectural à l’histoire mouvementée.

Un des symboles d’Istanbul, œuvre architecturale majeure, la basilique Sainte-Sophie, surnommée la «merveille des merveilles», devenue musée en 1934, fait aujourd’hui l’objet d’une décision très politique concernant son statut. Plusieurs associations demandent sa conversion en mosquée. Ils sont soutenus par le président Recep Tayyip Erdogan, un nostalgique de l’Empire ottoman qui cherche maintenant à rallier l’électorat conservateur et qui a fait de ce recyclage une promesse électorale. Un épisode de plus dans la riche histoire de ce bâtiment byzantin.

Construite au 6ème siècle par les Byzantins qui y ont couronné leurs empereurs, Sainte-Sophie est un site du patrimoine mondial de l’UNESCO et l’une des principales attractions touristiques d’Istanbul.

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C’est l’empereur byzantin Justinien qui a lancé sa construction en 532 dans la ville qui s’appelait alors Constantinople. Il confie aux architectes Isidore de Milet et Anthémius de Tralles une mission: construire le plus grand édifice chrétien du monde. Pour cela, rien n’est trop beau: une centaine de colonnes hellénistiques du temple d’Artémis à Ephèse, marbre vert de Thessalie, marbre blanc de Marmara, marbre rose de Synada, marbre jaune d’Afrique, marbre noir des Pyrénées, pierres noires du Région du Bosphore…

Le plus grand dôme du monde

«Justinien construit une basilique à couper le souffle, explique Frédéric Hitzel, chercheur au CNRS et spécialiste de l’histoire ottomane, contacté par France 24. Les visiteurs sont impressionnés par ses dimensions, notamment par sa coupole qui était alors la plus grande du monde (55 mètres de haut) , 30 mètres de diamètre) et qui le resteront jusqu’à la construction de Saint-Pierre à Rome, mille ans plus tard. “

Il faut un peu moins de six ans pour plus de 10 000 travailleurs et 100 maîtres d’œuvre pour construire la “Hagía Sophía”, qui en grec ancien signifie “sagesse divine”. Après son inauguration en 537, l’église est devenue le siège du patriarcat orthodoxe et a accueilli le couronnement des empereurs byzantins.

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Son histoire n’est pas facile. En partie détruite par de nombreux tremblements de terre, elle est systématiquement reconstruite. Mais il est également pillé par les croisés lors du sac de Constantinople en 1204. Ses richesses, en particulier les matériaux précieux de son autel, sont très recherchées. La basilique est ensuite devenue une cathédrale catholique romaine jusqu’au départ des occupants en 1261.

Transformé en mosquée

En 1453, les Ottomans ont capturé Constantinople. Alors que la plupart des lieux chrétiens de la ville sont pillés, le sultan Mehmed II ordonne que Sainte-Sophie soit préservée puis transformée en mosquée. C’est le début d’une nouvelle ère pour la basilique, à laquelle s’ajoute un minaret.

«Mehmed II a construit le palais impérial de Topkapi à proximité et est donc allé prier tous les vendredis en procession, raconte Frédéric Hitzel. Ensuite, Sainte-Sophie a servi de modèle pour la construction d’autres mosquées, notamment la mosquée Süleymaniye construite entre 1550 et 1557 par le célèbre l’architecte Sinan ou la mosquée Sultanahmet, connue sous le nom de Mosquée Bleue inaugurée en 1616. “

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Au fil des siècles, trois autres minarets ont été ajoutés à Sainte-Sophie et les mosaïques chrétiennes, que Mehmed II n’avait pas touchées, ont fini par être recouvertes de plâtre à partir de 1750. De nombreuses restaurations ont été entreprises pour préserver l’édifice à pied, entre 1847 et 1849, sous le sultan Abdülmecid, qui consolide la coupole et les voûtes et revoit la décoration intérieure et extérieure. Une partie de la chaux épaisse qui recouvrait les mosaïques est ensuite retirée.

Atatürk offre Sainte-Sophie “à l’humanité”

Mais l’histoire tumultueuse de Sainte-Sophie prend un nouveau tournant en 1934. Le président de la récente République de Turquie, Mustafa Kemal Atatürk, décide de «l’offrir à l’humanité» en faisant de la mosquée un musée. Sa restauration, entre 1930 et 1935, a permis de découvrir complètement les mosaïques, considérées comme une référence de l’art byzantin.

“Atatürk, qui était très laïc, a souhaité voir son pays entrer dans la modernité et pour lui, qui a traversé ce symbole, celui d’un pays ouvert et prêt à accueillir les chrétiens du monde, explique Frédéric Hitzel. Et tandis que la Turquie souffrait de la crise économique après le krach de 1929, faisant de Sainte-Sophie un musée a permis d’attirer tous les regards du monde entier, et en particulier celui des investisseurs, sur Istanbul. “

Aujourd’hui, Sainte-Sophie est toujours un musée visité par des millions de touristes chaque année. L’année dernière, c’était même l’attraction touristique la plus visitée en Turquie, avec 3,8 millions de personnes.

Néanmoins, Sainte-Sophie a été le théâtre de plusieurs activités liées à l’islam ces dernières années. Depuis l’arrivée au pouvoir de Recep Tayyip Erdogan en 2003, ceux-ci se sont multipliés à l’intérieur de Sainte-Sophie, avec notamment des séances de lecture du Coran ou des prières collectives sur la place devant le monument. En 2018, le président Erdogan lui-même y a lu un verset du Coran.

Depuis 2005, des associations se sont adressées à plusieurs reprises aux tribunaux pour exiger le retour au statut de mosquée, sans succès jusqu’à présent.



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