Le premier vol habité de SpaceX décolle avec deux astronautes à bord

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Les astronautes américains Bob Behnken et Doug Hurley ont décollé samedi du Kennedy Space Center en Floride à bord d’une fusée SpaceX. La société privée appartenant à Elon Musk est la première à se voir confier par la NASA une mission aussi prestigieuse et risquée.

Après un report mercredi en raison de conditions météorologiques incertaines, le premier vol habité de la compagnie américaine SpaceX a finalement décollé le samedi 30 mai, avec les astronautes Doug Hurley et Bob Behnken à bord.

Dans un rugissement entendu à des kilomètres à la ronde sur la côte de la Floride, une fusée Falcon 9 de la société fondée par Elon Musk a décollé à 15 h 22. (19h22 GMT), et les premières minutes du vol se sont bien déroulées, selon la retransmission en direct de la mission par la NASA.

Après avoir terminé sa tâche consistant à tirer les deux hommes de la gravité terrestre, la première étape de la fusée de 70 mètres s’est séparée comme prévu et est retournée atterrir, verticalement, sur une barge au large de la Floride. SpaceX est la seule entreprise au monde à récupérer ses lanceurs de cette manière.

Ensuite, la deuxième étape de Falcon 9 a placé Dragon sur l’orbite droite, en direction de la Station spatiale internationale, qui vole à plus de 400 km au-dessus des océans, à plus de 27 000 km / h. Ce faisant, une caméra a diffusé en direct l’intérieur de la capsule, montrant les deux hommes attachés dans leurs sièges lors de leur ascension supersonique.

“La séparation des dragons est confirmée”, a annoncé le directeur du lancement.

“Félicitations (…) pour ce premier voyage habité pour Falcon 9, c’était incroyable”, a déclaré l’astronaute Doug Hurley, commandant de l’engin spatial alors que Dragon roulait déjà à 27 000 km / h, à environ 200 km d’altitude.

Les deux hommes atteindront l’ISS dimanche à 14 h 29. GMT.

Le décollage s’est déroulé sous les yeux de Donald Trump et du vice-président Mike Pence. Le président a jugé le décollage “incroyable” et a averti que ce n’était que “le début”. “De vrais génies, personne ne fait ça comme nous”, a-t-il dit, ajoutant que les prouesses américaines dans l’espace seraient “l’une des choses les plus importantes que nous ayons jamais faites”.

“C’est un rêve devenu réalité. Je ne pensais pas que ce jour arriverait vraiment”, a déclaré Elon Musk mercredi dernier avant le report du premier lancement.

Accès à l’espace à faible coût

La mission peut sembler une étape modeste dans l’exploration spatiale: “Bob” et “Doug” ne vont ni vers la Lune ni vers Mars, seulement dans l’ancienne station spatiale ISS, à 400 km de la Terre, où vont et ont été russes et américains à venir depuis 1998.

La NASA, cependant, y voit une “révolution” car SpaceX donnera aux États-Unis l’accès à l’espace à moindre coût, moins cher que ses programmes précédents. Pour les 3 milliards octroyés depuis 2011, SpaceX a entièrement développé un nouveau taxi spatial et promis à son client six allers-retours vers l’ISS.

“Elon Musk a apporté au programme spatial américain la vision et l’inspiration qui nous manquent depuis neuf ans, depuis la fin des navettes spatiales. Il est brillant et capable”, a salué le chef de la NASA Jim Bridenstine vendredi.

Il fallait gagner la confiance. Elon Musk ne savait rien des fusées lorsqu’il a fondé SpaceX en 2002. Ses trois premiers lancements ont échoué. Une fusée a explosé au sol avec un précieux satellite dans son capuchon, une autre peu après son lancement avec ravitaillement en carburant pour l’ISS. L’année dernière, la capsule Dragon elle-même a explosé lors d’un test au sol. Le programme aurait dû démarrer en 2017.

Finalement, les responsables de la NASA ont donné leur feu vert pour confier à SpaceX deux de ses astronautes. Ils parlent de ce partenariat en des termes extrêmement élogieux: le responsable des vols commerciaux habités a évoqué “les miracles” accomplis par la collaboration des deux équipes.

Capsule éjectable en cas d’urgence

Samedi, dans la légendaire salle d’allumage du Kennedy Center, ce n’est pas un homme de la NASA qui a donné le coup d’envoi au décollage, mais le directeur du lancement de SpaceX, Michael Taylor, les responsables de l’agence spatiale sans aucun rôle dans le compte à rebours.

Crew Dragon est une capsule comme Apollo, mais la version XXIe siècle. Les écrans tactiles ont remplacé les boutons et les joysticks. L’intérieur est dominé par le blanc, l’éclairage le plus subtil. Un seul cordon «ombilical» relie les combinaisons aux sièges pour fournir de l’air frais et des communications aux deux hommes.

Contrairement aux navettes, dont l’une a explosé en 1986 après le décollage (Challenger), Dragon peut s’éjecter en cas d’urgence si la fusée a un problème.

S’il est certifié sûr après son lancement samedi, les Américains ne dépendront plus des Russes pour accéder à l’espace: depuis 2011, les Soyouz étaient les seuls taxis spatiaux disponibles. Les itinéraires depuis la Floride reviendront à la normale, avec quatre astronautes à bord.

Avec AFP



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